實驗室寶石與天然寶石有甚麼分別?

從前,「合成寶石」這名詞的確帶有贗品和仿製品意味,但現在這些象徵意義已不復存在。在今天的寶石市場,愈來愈多消費者對可持續的天然寶石替代品感興趣,環顧各種替代品,「實驗室寶石」(又稱人造寶石)在當中突圍而出。若您只曾從您最喜愛的珠寶店或開採鑽藏破壞環境等報道聽過這名詞,卻對其真實意義了解不多的話,我們便從實驗室寶石和天然寶石的相異之處開始討論,這些相異對消費者的抉擇都有重大影響。

甚麼是天然寶石?

天然寶石是在地表底下經年累月形成的寶石。不同種類的元素在高溫和高壓環境下,會形成不同種類的寶石。大部份天然寶石都在平均厚度17公里的地殻層形成;而需要更高溫度才結晶的少數寶石,則在比地殻更深處的地幔層形成。

甚麼是實驗室寶石?

實驗室寶石登場之初,人們為它取了一個不恰當的名字─仿製寶石。這名字已被認為並不適切,因為仿製有以其他物質模仿成某種寶石的意思,例如以莫桑石模擬鑽石或以綠色玻璃模擬祖母綠,而兩者的化學組成根本絕不相同。但實驗室寶石如亞歷山大變石、祖母綠、紅寶石,它們在化學成分上都跟天然亞歷山大石、祖母綠和紅寶石一樣

人造寶石在模擬地表下特定高溫和高壓的實驗室環境中形成,所以遠比天然開採寶石更環保。

人造寶石是怎樣形成?

一顆橙色實驗室寶石在鑽石堆上

不同的寶石有不同的形成方式,包括有以下幾種實驗室寶石製造技術:

焰熔法(Flame fusion)

發明於1902年,是製造人造寶石的先驅方法。此法是以火焰熔化元素粉末,再將熔液滴在一根緩慢旋轉的棒上;這些熔液硬化後會呈淚滴狀而且帶有寶石的特殊晶體結構,視乎使用哪種元素製作。

熔鹽生長法(Flux growth)

此法是將特定寶石所含的元素溶解在熔劑當中,使其結晶後便會形成人造寶石。

拉晶生長法(Crystal pulling)

又稱為溶解法,這方法是利用晶種(或稱籽晶),將它放入一個充滿熔體的容器內,經過化學作用後便會形成更多晶體並依附在晶種上。

水熱生長法(Hydrothermal growth)

這是製造實驗室祖母綠時最常用的方法,在機器內添加水和已溶解的寶石營養物質、接著施加破碎性壓力,待溶液冷卻,寶石晶體便會形成。

透過以上各種方法所製造出來的寶石,它們的化學特質與天然形成的寶石並無二致。

人造寶石與天然寶石有甚麼不同之處?

外觀

單憑肉眼觀察,我們難以看出人造寶石和天然寶石的分別。然而由監控良好的實驗室製造寶石會包含較少內含物(例如氣泡、泥灰、裂隙、劈裂等),所以實驗室寶石看起來會更純淨。這特徵並非實驗室寶石的決定性特質,只是具經驗的寶石學家用以分辨人工寶石的其中一個要素。

淨度高、內含物少的天然寶石既罕且貴。為掩藏天然寶石的瑕疵,業者常以上油或加熱等方法來填補裂縫和增強色調。

耐久度

耐久度與內含物多寡息息相關,寶石的耐久度取決於礦物硬度、劈裂數量和寶石內部的抗裂能力。以鑽石為例,即使它是人類已知的最硬物質,它依然有四個由較弱的原子鍵結所造成的劈裂面,即意味著它有機會斷裂。內含物有可能引致劈裂,在出現多個內含物的區域內有時會形成裂縫或斷裂。由於實驗室寶石有較少的內含物,故此可以認為它們比含有較多內含物的天然寶石耐久度更高。

環保性

礦工使用重型機器挖掘礦藏

傳統寶石開採往往伴隨許多不利環境的做法,包括水源污染、土壤流失和破壞原居動物棲息地。此外還帶來對人類生命有威脅的社會因素,例如工業礦洞環境可能危害礦工健康。

人造寶石則是無衝突的,但視乎實驗室是否採用潔淨能源,相比天然寶石,它們耗用較少能源和較低的碳排放生產相同數量的寶石。更重要的是,它們避免了人權和環境問題。

形成時間

目前世上只有約100種礦物能作為寶石之用,它們的形成時間各有不同——由幾十萬年至幾十億年不等——準確時間連地質學家也無法知道。

另一方面,計算實驗室寶石的形成時間是一門精確科學。製作這些符合道德規範的寶石,需時由最短的數星期至最長的12個月。這為人造寶石帶來明顯優勢:可以按需要隨時製造。

價格

由於實驗室寶石不像天然寶石般稀少,價格上消費者也負擔得起。例如晶瑩剔透、顏色飽滿的哥倫比亞祖母綠之所以在寶石市場廣受追捧,不外乎是因為其數量不多。

換句話說,稀有顏色和品種的供應量決定了成本因素。實驗室寶石由礦物種類、顏色和尺寸皆可訂製,供應量少的天然寶石實在難以做得到。對有些人而言,天然寶石的稀少性正是其魅力所在;對另一些人來說,能擁有一顆顏色種類都心儀、而且尺寸夠大的寶石,是高度吸引之處。

總結而言,人造寶石與天然寶石的不同之處在於它們在實驗室中製造,含有較少內含物、更環保,而且形成時間亦比天然寶石短,更具成本效益。

總結

一些消費者或可能因為實驗室寶石缺乏稀少性和較低的二手價值而卻步,但當了解過其優點(包括較佳的淨度、價格、可持續性和極高的可定製性)後,就會發現人造寶石對新一代寶石消費者來說極具吸引力。無論為個人還是商業需要,請即聯繫我們以了解更多關於採購實驗室有色寶石。

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